Naukowcy twierdzą, że nowy łazik marsjański odwiedzi idealne miejsce, aby znaleźć oznaki życia

Naukowcy twierdzą, że nowy łazik marsjański odwiedzi idealne miejsce, aby znaleźć oznaki życia



Pewnego słonecznego dnia następnego lata, przed tłumem w Kennedy Space Center, niosącym rakietę Nasa's następnie mam nadzieję na znalezienie życie na Marsie wystrzeli w niebo.

Siedem miesięcy później łazik Mars 2020 wielkości samochodu wyląduje w pobliżu Jezero Krater, wyschnięte jezioro na półkuli Marsa. Dzięki sześciu kołom i zestawowi zaawansowanych technologicznie narzędzi będzie przeszukiwał otaczające skały w poszukiwaniu dowodów, że obce mikroby kiedyś żyły na Czerwonej Planecie.

Dekady badań Marsa za pomocą sond orbitujących, lądowników i łaziki ujawnił, że planeta niegdyś miała gęstą atmosferę i wodę na swojej powierzchni. Naukowcy odkryli nawet ślady złożonych cząsteczek organicznych – możliwych elementów budulcowych żywych komórek.

Teraz dwa nowe badania oferują kuszącą sugestię, że Mars 2020 mógłby znaleźć jeszcze silniejsze dowody życia na Marsie – o ile kiedykolwiek istniałoby.

Skały wokół Jezero wykazują ślady węglanu i uwodnionej krzemionki – cząsteczek znanych na Ziemi z ochrony mikroskopijnych skamielin przez miliardy lat.

„To wielki, rażący znak drogowy z napisem„ spójrz tutaj, spójrz tutaj ”- powiedział Briony Horgan, planetolog z Purdue University i główny autor badania w czasopiśmie Icarus informującym o wykryciu węglanu. „Krater Jezero to niezwykle różnorodne mineralogicznie miejsce, z wieloma ścieżkami naprzód do poszukiwania biosignatur, co oznacza, że ​​mamy wiele okazji, aby dokładnie zrozumieć, co stało się z historią życia tutaj”.

Ale co musiałaby znaleźć Mars 2020, aby naukowcy byli pewni, że kiedyś byli Marsjanie?

Oba badania opublikowane w tym tygodniu opierały się na kompaktowym spektrometrze obrazowania z rozpoznaniem (CRISM), orbicie kamery zdolnej do skanowania powierzchni Marsa w podczerwieni i świetle widzialnym. Z wysokości 250 mil CRISM produkuje kolorowe mapy minerałów na Czerwonej Planecie.

W całym Kraterze Jezero znaleziono węglany, które powstają, gdy dwutlenek węgla wchodzi w interakcje ze skałą i wodą. Jednak CRISM wykazał szczególnie wysokie stężenie tego minerału wzdłuż wewnętrznej krawędzi krateru, dokładnie tam, gdzie linia brzegowa jeziora byłaby ponad trzy miliardy lat temu.

Dla dr Horgana sugeruje to, że mogły zostać pozostawione przez fale docierające do skały. Porównała złoża do linii szumowiny, która tworzy się tam, gdzie woda styka się z bokami wanny (naukowcy nawet nazwali ten region „pierścieniem wanny”).

„To sprawia, że ​​jest to tak ekscytujące [carbonate] wyłapuje wszystko, co wytrąca dookoła – powiedział dr Horgan. „Naśladuje struktury drobnoustrojów, dzięki czemu zachowane są tekstury. . . ale także zatrzymuje tam materiał organiczny. ”

Gdyby drobnoustroje żyły na brzegu jeziora Jezero, istnieje spora szansa, że ​​węglan mógł je złapać.

Niektóre z najstarszych skamielin na Ziemi zostały pochowane w węglanie. Naukowcy odkryli stromatolity – struktury warstwowe utworzone z mat bakteryjnych otoczonych węglanem – sięgające 3,7 miliarda lat.

Jesse Tarnas, planetolog z Brown University, również polegał na mapach CRISM w swoich badaniach. Jego praca, opublikowana w czasopiśmie Geophysical Research Letters, opisuje uwodnioną krzemionkę w pobliżu delty Jezero, gdzie woda z dawnej rzeki zasilała starożytne jezioro kraterowe.

Uwodniona krzemionka, lepiej znana jako opal, może tworzyć się w erupcjach wulkanicznych i na brzegach gorących źródeł. Ale kiedy powstaje z osadów osiadających na dnie morza, może tworzyć silne, mocne kryształy, które są wyjątkowo skuteczne w zachowaniu oznak życia. Na Ziemi naukowcy znaleźli próbki uwodnionej krzemionki zawierającej starożytny materiał organiczny, a nawet skamieniałe komórki.

Ponieważ uwodniona krzemionka marsjańska znajduje się tak blisko delty, możliwe jest, że zawiera materiał z systemu rzecznego. A jeśli rzeki Marsa kiedyś żyły życiem, pozostałości tych starożytnych organizmów mogą nadal zostać uwięzione w tych kryształach.

Nowy łazik sprawdzi Jezero Krater, wyschnięte jezioro, które może zawierać oznaki życia (NASA /JPL-Caltech)

Uwodniona krzemionka „nie została znaleziona wcześniej”, powiedziała Katie Stack Morgan z Jet Propulsion Laboratory, zastępca naukowca projektu w misji 2020. Pani Morgan, która nie była zaangażowana w badania pana Tarnasa, powiedziała, że ​​minerał będzie prawdopodobnie głównym celem łazika po wylądowaniu.

„To naprawdę ekscytujące myśleć, że w Jezero występują złoża, tak jak my na Ziemi”, powiedziała. „Zastanawiamy się, jak zbliżyć się do nich, jak tylko możemy”.

Łazik 2020 będzie uzbrojony w szeroki wachlarz narzędzi do badania tych minerałów. Kamery mogą rejestrować obrazy stromatolitów, jeśli takie istnieją. Lasery i molekularne „sniffery” zwane spektrometrami będą mapować skład skał na poziomie elementarnym.

„Będzie w stanie przeprowadzić badania astrobiologiczne, które chcieliśmy przeprowadzić na Marsie od dziesięcioleci” – powiedział dr Horgan.

Łazik Curiosity, który krąży wokół Krateru Gale od 2012 roku, może mierzyć tylko cząsteczki „luzem”, powiedziała Morgan. Chociaż znalazł cząsteczki organiczne, nie jest w stanie wskazać ich konkretnym warstwom skały ani powiązać ich ze strukturami mikroskopowymi.

„Dzięki 2020 możemy się tam udać i możemy powiedzieć, że widzimy koncentrację pierwiastka lub minerału związaną z tą bardzo szczególną teksturą w drobnej skali” – kontynuowała Morgan. „Te bardzo subtelne różnice w teksturach są tym, czego ludzie szukają i wyostrzyli swoje oczy, gdy uzasadniają biosignatury”.

Ale nawet w scenariuszu snów naukowców – w którym życie na Marsie było zachowane, a jego szczątki zostały zachowane, a łazik z 2020 roku jest w stanie znaleźć skamieliny – jest mało prawdopodobne, aby sama misja udowodniła, czy Marsjanie kiedykolwiek istnieli.

Odkrycie życia poza Ziemią jest tak niezwykłym roszczeniem, jak powiedziałby Carl Sagan, wymaga nadzwyczajnych dowodów – dowodów, które może dostarczyć tylko człowiek.

„Tym, co naprawdę próbujemy zrobić z tym łazikiem, jest poszukiwanie„ potencjalnych biosignatur ”- powiedział dr Horgan. Ale tylko wtedy, gdy „zweryfikujemy to tutaj z naszym całym niesamowitym sprzętem laboratoryjnym” – kontynuowała – „możemy przekształcić„ potencjalną biosignaturę ”w„ biosignaturę ””.

Misja 2020 jest tylko pierwszym krokiem proponowanego czteroczęściowego programu. Po zidentyfikowaniu najbardziej interesujących skał wokół Krateru Jezero, łazik użyje specjalnie opracowanego wiertła do zbierania i buforowania próbek materiału.

Pewnego dnia (jeśli wszystko pójdzie zgodnie z planem) naukowcy rozpoczną misje kontrolne, aby pobrać próbki i przywieźć je do domu. Wreszcie, w niezwykle bezpiecznym obiekcie, który jeszcze nie został zbudowany, będą analizować skały w skali elementarnej, aby ostatecznie ustalić, czy zawierają dowody życia.

Cały proces zajmie lat, jeśli nie dekady. To może się nigdy nie zdarzyć. Niezbędne dalsze misje nie zostały jeszcze zatwierdzone, nie mówiąc już o finansowaniu i rozwoju. Podróż na Marsa jest niezwykle trudna: około 50 procent wszystkich prób dotarcia do czerwona Planeta mieć nie powiodło się.

„Być może istnieją kuszące dowody [life] był tam, ale nie dowiesz się, dopóki nie odzyskasz próbek ”- powiedział Tarnas. „I naprawdę musisz po prostu mieć cierpliwość i hart ducha, aby sobie z tym poradzić.”

The Washington Post

.



Source link